星球之吻 
我們所生活的太陽系其實是一個危機四伏的地方。大約44億年前,一顆火星大小的天體撞上了剛形成不久的地球,撞出的碎片最終形成了月亮。6500萬年前,一顆巨大小行星的撞擊造成了恐龍的滅絕,除了鳥類似乎再沒有恐龍的血親得以倖存。12900年前,一場由彗星瓦解的碎片引發的大範圍流星雨降臨在了北美冰原之上。這場突如其來的災難可能直接導致了猛犸象和其他大型哺乳動物的滅絕以及古印第安克羅維斯文明的消失。
外來天體之吻和我們一直形影相隨,只是規模上存在較大的差異。1908年6月30日上午7時14分,一顆小行星或者彗星在西伯利亞上空爆炸。大片的森林被放射狀地推倒,當晚倫敦的市民可以不借助燈光輕鬆地閱讀報紙。1992年10月9日,一顆亮度超過滿月的火流星劃過長空,砸到了一輛雪佛蘭轎車。 1994年7月,被木星引力撕碎的舒梅克-列維9號彗星猶如一輛彗星列車徑直撞向了木星,結果在木星的「臉」上留下了一道道疤痕,其中較大的疤痕都可以容下整個地球。2007年9月,一顆隕星劃過天空伴隨著巨響在距離秘魯一個鄉村不遠處墜落,砸出了一個4.5米深、13米寬的大坑。2008年10月7日,一顆直徑2~5米的小行星在被發現之後不到20個小時的時間裡便在蘇丹上空發生爆炸。
現在科學家們已經達成共識,直徑1千米大小的小行星撞擊可以造成全球性的災難,其連鎖反應甚至可能會導致人類毀滅。而科學家們尚未達成共識的是,直徑1 千米的小行星與地球撞擊的概率究竟有多大。有人估計是每10萬年一次,還有人認為是每50萬年一次甚至每300萬年一次。雖然破壞力巨大且能波及全球範圍,但是按照所有的估計這類撞擊都是極為罕見的。
更為普遍的是類似通古斯的撞擊事件,據估計其發生的頻率為每1000年一次,當然也有人認為會更為頻繁。這一規模的撞擊所造成的災難是局部性的,相當於大當量的原子彈爆炸,差不多相當於1000萬噸TNT炸藥或者是500顆廣島原子彈。但即使是更小的撞擊,其威力也是不容小覷的。
儘管這些撞擊不論大小都讓人不寒而慄,但它們卻是目前唯一一種可以用現有的技術來預防的「天」災。
撞擊的源頭是外來的小行星或者彗星,不過我們目前甚至還無法確切知道太陽系中到底有多少大小在100米到幾千米之間的小天體。到2009年8月5日,已知的近地小行星達到了6244顆,其中直徑最大的32千米。
但這裡存在一個非常令人頭痛的問題,一些近地小天體只有在最靠近地球的時候才能被發現。這些天體的直徑通常為幾百米到1千米,可以毀滅一座城市或者是造成嚴重的生態危機,而目前我們知道的僅僅只是其中的一小部分。它們都非常的闇弱,只有在飛臨地球的幾天時間裡才能被發現,因為此時它們在天空中相對於恆星的運動才會變得明顯。
那麼一旦有一顆小行星會在幾天內撞擊地球的話,我們又該如何自救?
事實上,現在已經可以對小天體的撞擊地點和時間進行非常精確的預報。以2008年10月7日發生在蘇丹的撞擊為例,對撞擊地點和時間的預報僅有幾千米和幾秒的誤差。
但如果由於種種原因撞擊地點的精確信息並沒有被公佈,那麼找一輛省油的汽車加滿油箱之後盡量往北開絕對是首選。理由是黃道平面上的區域和其他區域相比更容易遭受小行星的撞擊,因為太陽系內小行星的軌道基本上在黃道面附近。當然,這僅僅是一個有根據的猜測。值得注意的是,分散家庭成員並且前往多個不同的地區會使倖存的幾率達到最大。同時絕對不要呆在海邊,撞擊引發的海嘯會沖走一切。
科學家們也正在研究各種可以改變來犯天體軌道的方法,雖然其中大部分以目前的眼光來看還很不切實際,但是技術的發展往往會大大超出我們的想像。更為重要的是,在這場與「天」災的對決中,我們目前還擁有足夠的時間。雖然小天體撞擊的後果非常嚴重,但畢竟是小概率事件,至少它不會發生在你看完這篇文章的第二天。

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